Ural Motorcycles History

The need.

Despite it could seem impossible today, the Ural motorcycle is the most manufactured motorcycle of the world. Since 1941 the company Irbitskiy Mototsikletniy Zavod has been producing this model that comes from the historic BMW R-71. But let's start from the beginning...


As may other great creations, the URAL motorcycles have and purely military origin, placing their first days at the beginning of the II World War.


At the begining of the 30's the armies of the first wolrd powers gave all the priority to the search of the system that will suppose the revolution for the infantery troops.


Until that moment the bulk of the infantery troops travelled mainly on foot or riding horses. The internal-combustion engines evolution and the development of new transport systems make the goverments think that a new transport system could help the army.


That made that all the vehicle manufacturers started the development of cars, trucks, tanks... and of course, although not at the same rate, motorcycles

Soviets forces crossing Poland border
Soviets forces crossing Poland border

The motorcycles in the army is an exciting matter. Even the scooter itself, embody in the afterwar era in the Vespa and Lambretta, came up from the motorcycles the american army used as support at the airports.


The raise of the nazi Germany made that the rest of European countries started to concern about the expanionist desires of the german goverment. There was an agreement attempt among the occidental powers with the Sovietic Union trying to "isolate" Germany. Such agreement didn't arrive to a conclusion due to the rights of way the bolshevik goverment demand to Poland and Romania with the excuse of prepare an adequate resistance to the possible advance of the german army.


The fail of these negotiations made that the Sovietic Union started to deal with a non-aggression pact with Germany. The negotiation came to an agreement called Molotov-Ribbentrop Agreement (names of the foraign affairs ministers from both goverments). The agreement stablished the neutrality for both the countries in the case any of them should have been attacked by a third country. Truely speaking the agreement  was the written confirmation of the intention fo both goverment to postpone the confrontation between the two countries obtaining mutual benefits.


Besides the legal articles related with the non aggression pact the agreement included a secret protocol which stablished the european spheres of influence East-West.


The fact that most of the Agreement was secret made to think the different goverments and now the historians that it also included technologies transfer between Germany and the Soviet Union. However this has not been confirmed.


There´s no doubt that after the agreement and with it help Germany invided the west part of Poland changing the fate of the world.


The Union Soviet did the same two weeks later, splitting the poland land in two.


Molotov’s agreement picture
Molotov signs the russian-german non-aggression pact. Stalin and Ribbentrop contemplates the scene from the behind

Continuing on the subject of motorcycles, the german military performance surprised every occidental country becouse of the new ideas it brought to the traditional military models.


The german army, far away of acting as the rest of contemporanean armies were able to move enough troops to make quick assalts in a fast way for any kind of terrain and without being affected very much for the extreme weather of the area.


The Soviet Union felt this becouse they were fighting in the same terrain, with a very numerous army but with antiquated technology.


This became evident when following the Agreement, the russian goverment decided to invade Finland.


The beginning of the Winter War showed the real state of the russian military technologie. Despite being more than twice the finland troops, 30 times more fight planes and 100 times more tanks the russian army could not avoid that the invasion was a disaster that ends with the non-aggression agreement of March 13th 1940. Four months after the beginning.


The soviet army intention was to "reproduce" the new german battle model: quick attacks (Blitzkrieg) with the aim to get land with the purpose of having a nest egg in case an eventual invation of the western Lenningrado (today St Petersburg) by the nazis.


Being without the right equipment, the low felling of troops and officers made the rest.


Lookout finland soldair on guard duty.

The development.

After this "failure" in the Winter War the Soviet Union and the rest of armies of the world tried to get a system that allowed them to copy that allowed the nazi troops to get land so quickly.


This way, the soviet union and all the occidental powers focused their sights in the transport motorcycle used by the german army.


And this is the point where the imagination and popular wisdom have began their legend about the adoption of the heavy duty motorcycle by the read army.


United States

United States goverment was the first that made a move. They had very clear that its army needed a fast, reliable, economical and powerful enough to move the troops. So the main US motorcycle manufacturers, Harley Davidson, Indian and Delco started to see how their supplies to the army grew considerably.


During that days Harley produced the WLA model WLA (the A comes from Army). Such model was an adaption of WL model to the army use, following the conventional outline of the factory: Vtwin air cooled and belt final drive.


The unit was time enough to prove its good deeds in the diary work with the army. However the goverment wanted to go one step further and asked Harley Davidson, Indian and Delco (the main US motorcycle manufacturers) the creation and development of a new model that achived the performance watched during the Poland nazi invasion in the BMW R71.


And that was the way Harley Davidson started the reverse engineering process (simply converty metric measurements to inches) from the R71 developing the XA (Experimental Army). This model broke all the outfits applied by the Milwakee factory in all its models during years, taking the chance to apply the advantages from the BMW R71 engine about the cooling abilities becouse of the oposed cylinders and the reliable and durability plus the low maintance due to the final shaft drive.


Only 1000 units of this model were made. Finally the Jeep was born and the army quickly turn their eyes on it, so the motorcycles paled in comparation with the 4 wheel drive car as quick intervention troops vehicle. Once the motorcycles were relegated to second place the WLA units at services were considered enough so the army cancelled the XA order to Harley.


Victory also developed their own solution for the new goverment requirements with the Indian 841. Unlike the XA the 841 wasn't a copy of the BMW R71. It pioneered the drivetrain configuration later popularized by Moto Guzzi, having a longitudinally mounted air-cooled 90-degree V-twin with shaft drive to the rear wheel.


Soviet Union


In the Soviet Union case the need for replacing the animal dependence of the troops for movement was clearer that in other cases.


Despite what could seem the non agression pact signed by Ribbentrop and Molotov didn´t left clear the origin of the firsts M72 designs. Therefore some historian defends that the soviet engineerings had the chance to put a hand in some old german R71 purchased through Sweeden (neutral country in the times previous to II WW).


However the great majority of historians prefers to think that the tecnology transfer that included one of the keys of the long awaited "Blitzkrieg" was really a result of the  Ribbentrop-Molotov treatment.

soldados alemanes posan junto a BMW R71

Harley WLA

Harley WLA
Harley XA

Harley XA

Como ya hemos apuntado el pacto fue firmado entre ambas potencias con la idea "secreta" de aplazar el inevitable enfrentamiento al que los intereses de ambos habrían de llevarles en breve. Alemanía tenía ya en aquellos momentos planes secretos preparándo la invasión rusa y la Unión Soviética sabia que en realidad, no podía confiar en quien quería hacer bandera en Europa contra el comunismo que ésta representaba.


El ejercito ruso sabía que una de las grandes deficiencias que tenía frente a las tropas alemanas era la capacidad de rápido desplazamiento que éstas ya habian demostrado. Alemania sabía tambien que uno de los puntos más debiles que tenía en una supuesta ocupación del territorio ruso era mantener las lineas de abastecimiento de su ejercito en territorio enemigo. Como luego escribió la historia esto fue el gran talón de aquiles del frente que Alemanía mantuvo frente a la U.R.S.S.


La interesante teoría pivota sobre el hecho que el ejercito aleman ya disponía para entoces de la evolución del modelo que inventó la cabellería motorizada. En efecto, las compañias suministradoras de la wehrmacht alemana desarrollaron a petición del ejercito nuevas máquinas capaces de superar al estandard que suponía la BMW R-71. Así el fabricante Zundapp desarrolló el modelo KS750 mientras BMW seguía el mismo esquema con su R-75.


BMW R-75
BMW R-75

Zundapp KS750

Rudolf Schleicher

Rudolf Schleicher

Desde el primer trazo sobre los planos los nuevos modelos fueron diseñados con la idea de mejorar el comprometido comportamiento de la R-71 fuera del asfalto y de llevar a un nivel superior la capacidad de trabajo en condiciones extremas que ya habia demostrado el anterior modelo.


Con la idea de cumplir los requisitos del ejercito alemán ambos fabricantes convinieron en compartir un gran porcentaje de piezas en su diseño, lo que facilitaría el mantenimiento de stock de recambios por parte de la wehrmacht.


Además de un motor de aluminio de 750 cc, con mayores prestaciones de su antecesora, fruto del diseño del ingeniero Rudolf Schleicher, quien fue inicialmente encargado del diseño de motores de coches, pero que durante el periodo de la guerra lideró el grupo de diseño de motores para motos de BMW hasta que tras la guerra montó su propia firma.

A pesar de compartir el 75% de las piezas la BMW R-75 y la Zundapp KS750 mantenían grandes diferencias de carácter que se evidenciaban en su comportamiento y durabilidad. Así la BMW estrenaba la última evolución de la hoy omnipresente horquilla telescópica fruto de los últimos desarrollos en suspensión de la marca. Zundapp sin embargo carecía de esta licencia al confort que hacía que su máquina fuera aún más sólida al carecer de este comprometido accesorio.


El caso es que las máquinas que los alemanes mantenían en el garaje eran parte de la seguridad que los negociadores alemanes tenían a la hora de ceder tecnología al posible "futuro enemigo ruso". De hecho, tampoco vendría mal que los rusos comenzaran a crear stock de piezas de recambio compatibles con las máquinas alemanes en el caso de que la posible invasión llegara.

Logo Zundapp

Y  fue bien así, bien mediante el proceso de ingenieria inversa con las unidades traidas vía Suecia como la tecnología que la R-71 suponía llegó a manos rusas.


Sea como fuera los rusos tuvieron todo listo para la producción de su propio modelo en 1941, que fue cuando la primera M-72 vió la luz. La Unión Soviética creó dos plantas para la fabricación de la M-72: una en las cercanías de San Petesburgo (Leningrado entonces), otra en Moscú y una tercera factoría en kharkov.


Cuando las primeras series de M-72 comenzaban a llegar al ejercito ruso los dirigentes soviéticos decidieron trasladar las plantas de fabricación de las motocicletas como medida de seguridad.


El cada vez más inminente enfrentamiento con las tropas alemanas recomendaban alejar todo lo posible de la frontera occidental todas las plantas de fabricación de material militar para evitar los daños que una más que probable incursión aerea alemana pudiera producir.


Así el gobierno soviético decidió realojar la planta de Moscú en la lejana población de Irbit, situada en la planicie Siberiana, al otro lado de la cordillera formada por los montes Urales y fuera del alcance de la autonomía de los bombarderos alemanes.


Las plantas de San Petesburgo y Kharkov fueron trasladadas a la localidad de Gorkiy (hoy Nizhni Nóvgorod), la misma localidad que ya ocupaba la Gorkovsky Avtomobilny Zavod (GAZ) donde aún hoy fabrica automoviles.


La evolución que los alemanes aplicaron a sus nuevos modelos R-75 y KS750 no pudo aplicarse por los ingenieros rusos que tuvieron suficiente con replicar el nivel tecnologico del antiguo modelo R-71 a su nueva M-72 como tampoco pudieron hacerlo los ingenieros de Harley Davidson con su XA.


A pesar de no estar al nivel de los nuevos modelos alemanes, la M-72 sí suponía un salto de gigante en comparación con la gama de motocicletas pesadas que mantenía el ejercito ruso, la TIZ-AM-600 y la PMZ-A-750 que ya demostraron su inadecuación en la guerra de invierno contra Finlandia.


La M-72 disfrutaba de las ventajas del motor boxer que estrenara el antiguo modelo R-12, pero adolecía sin embargo de las mismas desventajas de la R-71: falta de adecuación a todos los terrenos, por la ausencia de reductoras y tracción al sidecar, motor de limitada potencia.


La historia continúa y las plantas de Irbit y Gorkiy fabrican a pleno rendimiento el modelo M-72 hasta el final de la guerra.


Tras la victoria, unos años más tarde, el gobierno socialista decidió trasladar la planta de Gorkiy a Kiev para dedicar todos los recursos a la fabricación de automoviles. En Kiev, desde hace unos años la Kievski Mototsikletnyi Zavod fabricaba ya un modelo de 98 cc y 2 tiempos cuyos diseño fue confiscado a la firma alemana wanderer con la excusa que reside bajo el eufenismo "reparaciones de guerra".


Al ver reforzada su planta de producción la KMZ comienza la fabricación de la M-72 iniciando así un desarrollo paralelo al que se llevaba en la planta de Irbit. Nace así el modelo Dnepr, que no tardará en diferenciarse de sus primos del norte.


Tras la guerra la necesidad de motorizar la Unión Soviética hace que los dirigentes soviéticos centren su atención en las máquinas que tan buen resultado dieron en la última contienda y pretendan que esta sirva en gran medida de base de motorización del nuevo país. Al igual que en occidente los modelos Vespa, BSA e incluso Norton sirvieron para que los ciudadanos pudieran comenzar a desplazarse de forma motorizada y privada, dando un nuevo salto a la modernidad, las máquinas M-72 servirán en la Unión Soviética de piedra angular en la "motorización" del país.


De esta forma dividieron la producción de las máquinas en dos aspectos bien definidos. La planta de Irbit se dedicaría casi exclusivamente a la fabricación de modelos dirigidos a la vida civil, mientras la fábrica de Kiev continuaría suministrando material al hambriento ejercito soviético.



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